Original paper

Dental and cranial anatomy of Eritherium azzouzorum from the Paleocene of Morocco, earliest known proboscidean mammal

Gheerbrant, Emmanuel; Bouya, Baadi; Amaghzaz, Mbarek

Abstract

We describe and compare in detail the oldest know proboscidean Eritherium azzouzorum from the Paleocene phosphate beds (early local Thanetian = Selandian, ca. 60 mys) of the Ouled Abdoun basin, Morocco. Eritherium azzouzorum is one of the best and rare species of an extant placental order known before the Eocene. It is documented by most of the dentition and by the skull rostrum. It resembles especially Phosphatherium and Khamsaconus and displays several significant proboscidean synapomorphies, but it is also very primitive. Many primitive characters of Eritherium are found in the earliest known hyracoids and are probable paenungulate traits. Some of its primitive traits such as the bunodont incipiently lophodont molars are noticeably shared with louisinids and early macroscelidids and are remarkable ungulate-like features among Afrotheria. The primitive morphology of Eritherium suggests rapid paenungulate radiation at the beginning of the Tertiary and rapid evolution of the Proboscidea at the beginning of the Ecocene.

Résumé

Nous décrivons et comparons en détail la morphologie du plus ancien proboscidien connu, Eritherium azzouzorum du Paléocène (Thanétien basal local = Selandien, c. a. 60 ma) du bassin à phosphates des Ouled Abdoun, au Maroc. Eritherium azzouzorum est l’une des rares espèces, parmi les mieux connues, de placentaires modernes (ordres actuels) provenant de niveaux antérieurs à l’Eocène. Elle est documentée par l’essentiel de sa dentition et la partie antérieure de son crâne (rostre). Eritherium ressemble particulièrement à Phosphatherium et Khamsaconus, et montre plusieurs synapomorphies notables de proboscidiens. Eritherium se singularise néanmoins par sa morphologie très primitive. Plusieurs de ses traits primitifs sont observés chez les plus anciens hyracoïdes connus et sont probablement des caractères de Paenungulata. Certains traits primitifs, tels que les molaires bunodontes à début de tendance lophodonte, correspondent à des ressemblances notables avec les louisinidés et les macroscelides primitifs parmi les afrothères, et sont des caractères onguloïdes remarquables au sein des Afrotheria. Le stade structural primitif de Eritherium suggère une radiation rapide des paenongulés au début du Tertiaire, et une évolution rapide des Proboscidea au début de l’Eocène.

Keywords

MammalsPlacentalsPaenungulataProboscideaPaleoceneMoroccoOuled Abdoun basinMammifèresPlacentaliaPaenungulataProboscideaPaléocèneMarocBassin Ouled Abdoun