Original paper

Lower Pliocene Fossil Wood from the Middle Awash Valley, Ethiopia

Jolly-Saad, Mari-Claude;Bonnefille, Raymonde

Abstract

The Middle Awash palaeontological study area in Ethiopia is widely known for the recovery of abundant faunal remains including the recently discovered hominid Ardipithecus ramidus. In this paper, we describe eleven new fossil wood specimens from three distinct units of the Pliocene Sagantole Formation. The anatomical (xylotomical) characters of the silicified woods were studied using thinsections. The material has been assigned to five species of five genera and five (botanical) families. These species are Anogeissus cf. leiocarpus (Combretaceae) and Vitex cf. simplicifolia (Verbenaceae) from the Haradaso Member (4.85 Ma), Syzygium cf. guineense (Myrtaceae) from the Aramis Member (4.4 Ma), Ficus sp. (Moraceae) and Rothmannia cf. whitfieldii (Rubiaceae) from the Adgantole Member (4.3 Ma). Our comparison of the Middle Awash wood with the fossil record is mainly focused on African records and their stratigraphic and palaeogeographic data. The distribution of the respective nearest living relative species provides remarkable palaeoenvironmental information. Ficus sp. and Rothmannia whitfieldii have modern representatives in the riparian forest along the Awash River. Anogeissus leiocarpus, Vitex simplicifolia, and Syzygium guineense are not present in the present-day steppic vegetation at low elevations but can be found in different forests on the Ethiopian plateaux. They indicate wetter palaeoclimatic conditions at the Middle Awash area during the lower Pliocene.

Résumé

Le site paléontologique de la vallée moyenne de l’Awash en Ethiopie est très largement connu pour l’abondance des faunes fossiles, incluant la découverte récente d’Ardipithecus ramidus. Dans ce travail, nous présentons l’étude de onze nouveaux bois qui proviennent de trois membres distincts de la formation géologique Pliocène de Sagantole. L’étude des caractères anatomiques des bois minéralisées a été réalisée à partir de lames minces. Le matériel nous a permis d’identifier cinq espèces répartiesen cinq genres et cinq familles botaniques. Ces espèces sont Anogeissus cf. leiocarpus (Combretaceae) et Vitex cf. simplicifolia (Verbenaceae) identifiés dans le Membre Haradaso (4.85 Ma). Syzygium cf. guineense (Myrtaceae) dans le Membre Aramis (4.4 Ma), Ficus sp. (Moraceae) et Rothmannia cf. whitfieldii (Rubiaceae) dans le Membre Adgantole (4.3 Ma). Chaque identification de bois fossiles est ensuite discutée au regard des attributions taxonomiques d’autres fossiles décrits dans le monde et plus particulièrement en Afrique. La comparaison avec les homologues actuels nous permet de proposer quelques interprétations paléoenvironnementales. Ficus et Rothmannia sont des espèces représentées dans les forêts riveraines qui existent aujourd’hui le long de la vallée de l’Awash. Anogeissus, Vitex et Syzygium ne sont pas présents dans les formations végétales steppiques actuelles de basse altitude. Les espèces de ces genres existent dans différents types de forêts des plateaux éthiopiens. Leur présence à «Middle Awash» indique que les conditions étaient plus humides dans cette région au Pliocène inférieur.

Keywords

AnogeissusFicusRothmanniaVitex-Syzygiumhominid palaeoenvironmentxylotomy