Original paper

Der Aktualismus zur Zeit JOHANNES WALTHERS und aus heutiger Sicht

[Uniformitarianism in the Time of JOHANNES WALTHER and from a Modern Perspective]

Hüssner, Hansmartin

Kurzfassung

Die Auffassung des Aktualismus zur Zeit JOHANNES WALTHERS war geprägt vom Weltbild der klassischen Physik, die Maßstab für alle anderen Wissenschaften war. Grundlage dieser klassischen Physik war die Symmetrie der Zeit und damit die unbegrenzte Gültigkeit ihrer Naturgesetze für Vergangenheit und Zukunft. JOHANNES WALTHER sah zwar die Probleme des aktualistischen Ansatzes im Bereich der Geologie und besonders der Paläontologie, doch war der allgemeine Zeitgeist der Auffassung, daß sich durch weitere Forschung auch die Biologie weitgehend auf die Gesetze der exakten Naturwissenschaften, nämlich Physik und Chemie, reduzieren lassen würde. In der Physik hat sich jedoch ein Paradigmenwechsel vollzogen, und die deterministischen Naturgesetze werden heute weitgehend als Spezialfälle eines allgemeineren Prinzips gesehen, das auf der Grundlage des Zweiten Hauptsatzes der Thermodynamik die gerichtete Zeit und damit Evolution enthält. Evolution war seit DARWIN das tragende Element der Biologie und führte schließlich zur Entwicklung der evolutionären Erkenntnistheorie. Ausgehend von einer evolutionären Sicht und einem damit verbundenen Schichtenbau der Welt läßt sich das Prinzip des Aktualismus heute präziser formulieren und besser begründen: Je komplexer der betrachtete Gegenstand ist, etwa in der Reihe Physik, Chemie, Biologie, desto weniger ist der Aktualismus anwendbar. Da aber alle komplexeren Gegenstände sich aus einfacheren zusammensetzen und deren Gesetze weitergelten, lassen sich auch bei komplexen Strukturen einfachere Aspekte aktualistisch angehen. Die rein physikalische Aspekte einer organismischen Konstruktion können ebenso aktualistisch angegangen werden wie ein rein physikalisches Objekt.

Abstract

The interpretation and usage of the principle of uniformitarianism in the epoch of JOHANNES WALTHER was determined by classical physics. Classical physics was the most successful und acknowledged science of the time and was the guiding principle for all other sciences. The major philosophical foundation of classical physics was the symmetry of time, with all natural laws being valid for the future as well as for the past. JOHANNES WALTHER recognized the problems of this conception as far as geology and especially paleontology were concerned. The spirit of the age, however, was inclined to believe that further research would reduce biology more or less to the laws of physics and chemistry. However, in physics a change in paradigms occurred. The deterministic natural laws are seen today as special cases of a more general principle which is based on the Second Law of Thermodynamics and comprises the arrow of time and evolution. Evolution was a cornerstone of biology since the days of DARWIN and led recently to the development of the Evolutionäre Erkenntnistheorie (evolutionary theory of perception). Being based on an evolutionary conception of the world, which involves a hierarchy of layers of complexity, the principle of uniformitarianism can be formulated more precisely: the more complex the object under consideration the less applicable is the principle of uniformitarianism. In a general manner we can identify physics, chemistry and biology as levels of increasing complexity. All more complex levels are composed of more primitive ones, and the laws that those lower levels obey are still valid in the higher levels of complexity. Thus the simpler aspects of the complex layers can be well approached by uniformitarian methods. Organisms, for instance, in addition to their biological characters, also have physical and chemical attributes. The pure physical attributes of organisms can be approached in a uniformitarian way in the same manner as can physical objects. Constructional morphology takes advantage of the principle very successfully.

Keywords

History (since NewtonJohannes Walther)theoryactualismbiologychemistryphysics