Original paper

Die ökologische Benachteiligung südamerikanischer feuchttropischer Tieflands- gegenüber Gebirgslebensräumen

[The Ecological Disadvantage of the Habitats in the South American Humid Tropical Lowlands as Compared with the Andean Highlands]

Weischet, Wolfgang

Kurzfassung

In den inneren Tropen Südamerikas existieren seit der vorkolumbianischen Zeit bis heute in kulturgeographischer Hinsicht zwei grundverschiedene Welten: die der früh- und dichtbesiedelten andinen Hochländer und die der immer noch menschenleeren außerandinen Tiefländer. Der Artikel befaßt sich mit dem Hintergrund dieses Phänomens. Die Ursache liegt in ökologisch entscheidenden Unterschieden der feuchttropischen Tieflands- gegenüber den Gebirgsböden. Der größte Teil der Tieflandsböden zeichnet sich durch fast völliges Fehlen von Restmineralgehalten, durch eine extrem schnelle Mineralisierung der organischen Substanz und durch minimale Kationenaustauschkapazitäten aus. Die drei Faktoren zusammen machen einen flächenhaft ausgedehnten, ertragreichen Dauerfeldbau mit ein- oder zweijährigen Kulturpflanzen unmöglich. Auf den mineralreichen und austauschstarken Gebirgsböden war es auch auf niedrigem Niveau der Landbautechnik schon möglich, Dauerkulturen zur Produktion von Grundnahrungsmitteln des Menschen anzulegen.

Abstract

This paper is an attempt to prove the following thesis: in most parts of the evergreen rainforest area of tropical lowlands (with an extreme production of biomass), even with modern agro-technical experiences and techniques it is not possible to install in a major scale a productive system of permanent agriculture with annuals and biannuals, to be used as basic food plants. On the other hand, in the Andean Highlands man succeeded, even on a lower level of agrotechnique, to clear the forests and to cultivate tuberplants and cereals in sustained farming systems on permanent fields. The reasons for that are those different characteristics of lowland and highland soils which, on the one hand, are limiting vegetation growth and, at the same time, cannot be manipulated extensively by man. Tropical lowland soils have, in consequence of a very long and intensive allitic weathering, not only very few primary minerals as a source of the nutrient cations, but as desilicated Caolisols also have an extremely low cation-exchange-capacity (CEC) in their mineral soil substance. Since the mineralization rate of organic matter under the climatic conditions of humid tropical lowlands is five times greater than it is in temperate regions, all tropical forest-soils, after clearing, lose almost all of their humus content within the course of one or two years. Humus is the decisive porter of CEC. The artificial substitution of nutrient cations in the soils, which is a prerequisite for a permanent cultivation of basic food plants, cannot succeed for the mentioned conditions. With the lack of CEC there is no "bank" for nutrient element to be paid in and, considering a precipitation outwash of 200-300 mm per month. Therefore almost nothing remains available for plant roots. Exceptions of the mentioned conditions within the humid tropical lowlands are limited to very small areas. The climatic conditions of the Andean Highlands, which are characterized by lower temperatures and less precipitation, make eutrophic and very exchangeable soils a rule, especially on basic-volcanic bedrock. This is the prerequisite for a long-ranging yield stability as an important condition for the transition to permanent cultivation systems with long periods of rotation.

Abstract

Debido a la coincidencia de los tres factores ecológicamente decicivas: falta casi completa de residuos de fragmentos de minerales primarias, mineralización rápida de la materia orgánica y capacidad mínima de intercambio de cationes, los suelos ferrallíticos tropicales someten los espacios vitales de la tierra caliente siempre humeda a una situación de desventaja en cuanto al potential de producción agrícola, en comparación con las tierras templadas y frías en las alturas de la Cordillera.

Keywords

humid tropical lowlandsAndean Highlands